Nuevas tecnologías mejoran calidad de panela para exportación

 
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11 de julio de 2015

Bogotá D. C., jul. 09 de 2015 – Agencia de Noticias UN- Aglomeración por extrusión y secado por aspersión son los nombres de las dos nuevas técnicas que mejoran la producción de panela con miras a su exportación. Sobre este tema y su importancia para el sector panelero del país, la U.N. ofrecerá una conferencia en Agroexpo 2015.

Ambas técnicas buscan la obtención de productos con base en panela instantánea. La primera consiste en la obtención mediante la aglomeración del material, lo cual aumenta su velocidad de disolución en agua. La segunda se centra la transformación de jugos de caña en un producto en polvo que conserva sus propiedades.

Se trata del resultado del trabajo de investigación de Laura Marcela Palacios Corredor, ingeniera química, magíster en Ingeniería Agrícola y estudiante del Doctorado en Ingeniería Química de la Universidad Nacional, quien asegura que se trata de iniciativas que impulsarían el desarrollo de nuevos mercados, haciendo que el proceso de producción sea cada vez más técnico y menos artesanal, mediante la introducción de tecnologías de gran impacto.

La investigadora afirma que el desconocimiento de las propiedades físico-químicas hace de la panela un producto de difícil exportación.

Según cifras de la Federación Nacional de Productores de Panela (Fedepanela), actualmente esta industria en Colombia vincula 300.000 familias y 20.000 trapiches de distinto nivel tecnológico.

Los pequeños trapiches son familiares y fabrican panela para el autosostenimiento; los medianos y de alta capacidad, aunque son un poco más modernos, siguen manteniendo procesos de elaboración tradicional y artesanal, además siguen produciendo los mismos productos de bajo valor agregado, que no permiten recuperar las inversiones realizadas en el proceso de reconversión tecnológica.

Según explica la joven investigadora, hasta el momento nadie ha medido o controlado científicamente el producto, por lo que su elaboración se sigue haciendo ‘a ojo’, lo que hace que siempre presente características diferentes.

Aglomeración por extrusión

Considerando esta situación, en el 2012, como tesis de su maestría en Ingeniería Agrícola, Laura Marcela Palacios Corredor diseñó un proceso conocido como “aglomeración por extrusión” para obtener panela instantánea a mayor escala.

Para ello, construyó un extrusor o tornillo sin fin, dentro de una coraza que regula la temperatura en 4 zonas, y un control de velocidad en un amplio rango con el fin de llegar al punto ideal en el que la panela se deja moldear y aglutinar sin perder sus propiedades.

Con esta técnica, explica la investigadora, se abre una nueva gama de posibilidades para la obtención de productos con base en panela (Mezclas con harinas, cacao, frutas, algunas hierbas aromáticas, complementos nutricionales) y para que los productores que hagan parte del gremio cuenten con una opción tecnológica para obtener panela instantánea.

El resultado demostró un incremento significativo de la velocidad de disolución y la estabilidad al ambiente en comparación a la panela en bloque y la granulada.

Uno de los aportes claves de este trabajo es que el manejo térmico ayudó a identificar la temperatura ideal en la que el material se deja moldear y cambia sus características morfológicas.

Los resultados ofrecieron una estabilidad de cinco meses a las condiciones de ambiente y una velocidad superior de disolución. De hecho, actualmente el proceso de “aglomeración por extrusión” a mayor escala se encuentra en proceso de patente. Finalizado el trámite, se contará con una alternativa tecnológica de bajo costo de operación y mantenimiento, así como con la financiación para el diseño y la fabricación de extrusores a escala comercial para su utilización a nivel de trapiche panelero.

La segunda tecnología, nunca implementada en Colombia y desarrollada por esta joven investigadora de la U.N., tiene que ver con la atomización, técnica que también se aplica a frutas deshidratadas, leche en polvo y detergentes, conocida como “secado por aspersión”.

Es una operación de transferencia simultánea de calor y masa, en la que una solución concentrada de sólidos se lleva a una cámara de secado donde se atomiza en finas gotas, las cuales entran en contacto y son suspendidas por una corriente de aire caliente, la cual asegura la evaporación del líquido hasta obtener partículas sólidas secas con el mismo tamaño y forma que las gotas atomizadas.

La investigadora, que por años ha trabajado la panela, afirma que las tecnologías desarrolladas son esenciales para aumentar la rentabilidad del proceso y la motivación en los productores. Además, aún no se han explorado todos los productos derivados, cuyos alcances irrumpen todos los sectores.

Por eso, desde el 2007, Laura Palacios viene trabajando con el grupo de investigación en Agrospectiva de la U.N., en la identificación de alrededor de 119 nuevos derivados de la panela.

De dicha indagación sobresalen la panela instantánea, bebidas calóricas como el té y energizantes. También se destaca su utilización en cosméticos, como endulzante industrial y en mezclas con café, chocolate, cacao, limón, harina y plátano.

Adicionalmente definió las bases conceptuales y desarrollo la técnica de “aglomeración por extrusión” y desde el 2014 hace parte del grupo U.N Procesos Químicos y Bioquímicos del Departamento de Ingeniería Química, el cual la respaldará en el estudio de la técnica de secado por aspersión.

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